O que é cancro?

Visão geral

Segundo a American Cancer Society (ACS), o cancro é um grupo de doenças caracterizadas pelo crescimento descontrolado e pela disseminação de células anormais. Se a propagação não for controlada, pode causar a morte.

Embora o cancro seja frequentemente referido como uma condição única, na verdade consiste em mais de 100 doenças diferentes. Estas doenças são caracterizadas por crescimento descontrolado e disseminação de células anormais. O cancro pode surgir em muitos lugares e comportar-se de maneira diferente dependendo do seu órgão de origem. O Cancro da Mama, por exemplo, tem características diferentes das do Cancro do Pulmão. É importante entender que o cancro que se origina num órgão do corpo carrega as suas características, mesmo que se espalhe para outra parte do corpo. Por exemplo, o Mancro da Mama metastático nos pulmões continua a comportar-se como o Cancro da Mama quando visto sob um microscópio, e ainda se parece com um cancro que se originou no seio.

Diferenças entre células cancerosas e células normais

As células cancerígenas diferem das células normais de muitas maneiras que permitem que elas cresçam fora de controle e se tornem invasivas. Uma diferença importante é que as células cancerosas são menos especializadas que as células normais. Ou seja, as células normais amadurecem em tipos celulares muito distintos com funções específicas, as células cancerígenas não. Esta é uma das razões pelas quais, ao contrário das células normais, as células cancerosas continuam a se dividir sem parar.

Além disso, as células cancerígenas são capazes de ignorar os sinais que normalmente dizem às células que parem de se dividir ou que comecem a processar a morte celular programada, ou apoptose, que o corpo usa para se livrar das células desnecessárias.

As células cancerígenas podem influenciar as células, moléculas e vasos sanguíneos normais que envolvem e alimentam um tumor ―uma área conhecida como microambiente―. Por exemplo, as células cancerígenas podem induzir células normais próximas a formar vasos sanguíneos que suprem os tumores com oxigênio e nutrientes, que precisam crescer. Esses vasos sanguíneos também removem resíduos de tumores.

As células cancerígenas também são capazes de evadir o sistema imunológico, uma rede de órgãos, tecidos e células especializadas que protegem o corpo de infecções e outras condições. Embora o sistema imunológico seja normalmente removido do corpo, algumas células cancerosas são capazes de “se esconder” do sistema imunológico.

Os tumores também podem usar o sistema imunológico a manter-se vivo e crescer. Por exemplo, com a ajuda de certas células do sistema imunológico que normalmente impedem uma resposta imune descontrolada, as células cancerígenas podem, na verdade, impedir que o sistema imunológico mate as células cancerígenas.

Como surge o cancro

O cancro é uma doença genética, isto é, é causada por alterações nos genes que controlam a maneira como nossas células funcionam, especialmente como elas crescem e se dividem.

Mudanças genéticas que causam cancro podem ser herdadas dos nossos pais. Eles também podem surgir durante toda a vida como resultado de erros que ocorrem como resultado dos danos causados ​​ao DNA por certas exposições ambientais. As exposições ambientais causadoras de cancro incluem substâncias, como substâncias químicas do fumo do tabaco, e radiação, como os raios ultravioleta do sol.

O cancro de cada pessoa tem uma combinação única de alterações genéticas. Como o cancro continua a crescer, mudanças adicionais ocorrerão. Mesmo dentro do mesmo tumor, células diferentes podem ter diferentes alterações genéticas.

Em geral, as células cancerígenas têm mais alterações genéticas, como mutações no DNA, do que as células normais. Algumas dessas mudanças podem não ter nada a ver com o cancro; podem ser o resultado do cancro, e não a sua causa.

Impulsionadores do cancro

As mudanças genéticas que contribuem para o cancro tendem a afetar três tipos principais de genes: protooncogenes, genes supressores de tumor e genes de reparo de DNA. Essas mudanças são às vezes chamadas de “impulsionadores” do cancro.

Os protooncogenes estão envolvidos no crescimento e divisão celular normal. No entanto, quando esses genes são alterados de uma determinada maneira ou são mais ativos do que o normal, eles podem se tornar genes causadores de cancro (ou oncogenes), permitindo que as células cresçam e sobrevivam quando não deveriam.

Os genes supressores de tumor também participam no controle do crescimento e da divisão celular. Células com certas alterações nos genes supressores de tumor podem-se dividir de forma incontrolável.

Genes de reparo de DNA estão envolvidos no reparo de DNA danificado. Células com mutações nesses genes tendem a desenvolver mutações adicionais em outros genes. Juntas, essas mutações podem causar células cancerígenas.

Como os cientistas aprenderam mais sobre as mudanças moleculares que levam ao cancro, eles descobriram que certas mutações geralmente ocorrem em muitos tipos de cancro. Por essa causa, os cancros são às vezes caracterizados pelos tipos de alterações genéticas que se acredita que os conduzem, não apenas por causa de onde elas se desenvolvem no corpo e como as células cancerígenas aparecem sob um microscópio.

Quando o cancro propaga

Um cancro que se espalhou de onde começou para outro lugar do corpo é chamado de cancro metastático. O processo pelo qual as células cancerígenas se espalham para outras partes do corpo é chamado de metástase.

O cancro metastático tem o mesmo nome e o mesmo tipo de células cancerígenas que o cancro original ou primário. Por exemplo, o Cancro da Mama que se espalha e forma um tumor metastático no pulmão é um Cancro de Mama metastático, não um Cancro de Pulmão.

Sob um microscópio, as células cancerosas metastáticas geralmente têm a mesma aparência das células cancerígenas originais. Além disso, as células cancerosas metastáticas e as células cancerígenas originais geralmente têm algumas características moleculares em comum, como a presença de alterações cromossômicas específicas.

O tratamento pode ajudar a prolongar a vida de algumas pessoas com cancro metastático. Em geral, no entanto, o principal objetivo dos tratamentos para o cancro metastático é controlar o crescimento do cancro ou aliviar os sintomas causados ​​por ele. Os tumores metastáticos podem causar sérios danos ao funcionamento do corpo, e a maioria das pessoas que morrem de cancro morrem de doença metastática.