A genética do cancro

Visão geral

O cancro é uma doença genética, isto é, o cancro é causado por certas mudanças nos genes que controlam a maneira como as nossas células funcionam, especialmente como elas crescem e se dividem.

Os genes carregam instruções para produzir proteínas, que fazem grande parte do trabalho nas nossas células. Certas alterações genéticas podem fazer com que as células evitem os controles normais de crescimento e se transformem em cancro. Por exemplo, algumas mudanças nesses genes causadores de cancro causam um aumento na produção de uma proteína que faz com que as células cresçam. Outros resultam na produção de uma forma deformada e, portanto, não funcional, de uma proteína que normalmente repara o dano celular.

Alterações genéticas e cancro

As alterações genéticas que causam o cancro podem ser herdadas dos nossos pais se as alterações estiverem presentes nas células germinativas, que são as células reprodutivas do corpo (óvulos e espermatozóides). Tais mudanças, chamadas mudanças na linha germinativa, são encontradas em todas as células da descendência.

Mudanças genéticas que causam cancro também podem ser adquiridas durante a vida, como resultado de erros que ocorrem quando as células são divididas ou expostas a substâncias cancerígenas que danificam o DNA, como certas substâncias químicas no fumo do tabaco e radiação, ou os raios ultravioletas do sol. As mudanças genéticas que ocorrem após a concepção são chamadas mudanças somáticas (ou adquiridas).

Existem muitos tipos diferentes de alterações no ADN. Algumas mudanças afetam apenas uma unidade de DNA, chamada nucleotídeo. Um nucleotídeo pode ser substituído por outro ou pode estar completamente ausente. Outras mudanças envolvem trechos maiores de ADN e podem incluir rearranjos, eliminação ou duplicações de longos trechos de ADN.

Às vezes as mudanças não estão na sequência real do ADN. Por exemplo, a adição ou eliminação de rótulos químicos, chamados modificações epigenéticas, no ADN pode influenciar se o gene é “expresso”, isto é, se é produzido e quanto RNA mensageiro é produzido (o RNA mensageiro, por sua vez, é traduzido para produzir as proteínas codificadas pelo ADN).

Em geral, as células cancerígenas têm mais alterações genéticas do que as células normais. Mas o cancro de cada pessoa tem uma combinação única de alterações genéticas. Algumas dessas mudanças podem ser o resultado do cancro, e não a causa. Como o cancro continua a crescer, mudanças adicionais ocorrerão. Mesmo dentro do mesmo tumor, as células cancerosas podem ter diferentes alterações genéticas

Síndromes de cancro hereditário

Mutações genéticas hereditárias desempenham um papel importante em cerca de 5 a 10 por cento de todos os cancros. Os pesquisadores associaram mutações em genes específicos com mais de 50 síndromes de cancro hereditário, que são doenças que podem predispor os indivíduos a desenvolver certos tipos de cancro.

Testes genéticos para síndromes de cancro hereditário podem determinar se uma pessoa numa família que apresenta sinais de tal síndrome tem uma dessas mutações. Esses testes também podem mostrar se os membros da família sem doença óbvia herdaram a mesma mutação que um membro da família que carrega uma mutação associada ao cancro.

Muitos especialistas recomendam que o teste genético seja considerado para o risco de cancro quando alguém tem um histórico pessoal ou familiar sugerindo uma condição hereditária de risco de cancro, desde que os resultados do teste possam ser interpretados apropriadamente (isto é, eles podem indicar claramente se a alteração genética específica está presente ou ausente) e quando os resultados fornecem informações que ajudarão a guiar os futuros cuidados médicos de uma pessoa.

Cancros que não são causados ​​por mutações genéticas hereditárias podem às vezes parecer “hereditários”. Por exemplo, um ambiente ou estilo de vida compartilhado, como o uso de tabaco, pode causar o desenvolvimento de cancros semelhantes entre os membros da família. No entanto, certos padrões numa família, como os tipos de cancro que se desenvolvem, outras condições não cancerosas que são observadas e as idades em que o cancro se desenvolve, podem sugerir a presença de uma síndrome de cancro hereditário.

Mesmo que uma mutação predisponente ao cancro esteja presente numa família, nem todos que herdam a mutação necessariamente desenvolverão cancro. Vários fatores influenciam o resultado de uma determinada pessoa com a mutação, incluindo o padrão de herança da síndrome do cancro.

Estes são exemplos de genes que podem desempenhar um papel em síndromes de cancro hereditário:

  • O gene mais comumente mutado em todos os cancros é o TP53, que produz uma proteína que suprime o crescimento de tumores. Além disso, as mutações germinativas nesse gene podem causar a síndrome de Li-Fraumeni, um distúrbio hereditário raro que leva a um risco aumentado de desenvolver certos tipos de cancro.
  • As mutações hereditárias nos genes BRCA1 e BRCA2 estão associadas à síndrome hereditária do Cancro de Mama e ovário, que é um distúrbio caracterizado por um risco aumentado de Cancro de Mama e de ovário na vida das mulheres. Outros cancros foram associados a esta síndrome, incluindo cancros do pâncreas e da próstata, bem como Cancro da Mama masculino.
  • Outro gene que produz uma proteína que suprime o crescimento do tumor é o PTEN. As mutações neste gene estão associadas à síndrome de Cowden, um distúrbio hereditário que aumenta o risco de Cancro da Mama, tireóide, endométrio e outros.

Testes genéticos para síndromes de cancro hereditário

Testes genéticos para detectar mutações que causam síndromes de cancro hereditário geralmente são solicitados pelo médico da pessoa ou outro profissional de saúde. O aconselhamento genético pode ajudar as pessoas a considerar os riscos, benefícios e limitações dos testes genéticos nas suas situações particulares.

Um conselheiro genético, médico ou outro profissional de saúde treinado em genética pode ajudar uma pessoa ou família a entender os resultados de seus testes e explicar as possíveis implicações dos resultados dos testes para outros membros da família.

As pessoas que consideram o teste genético devem entender que seus resultados podem ser conhecidos por outras pessoas ou organizações que tenham acesso legal e legítimo aos seus registros médicos, como a sua companhia de seguros ou empresa, se fornecerem o seguro de saúde do paciente como um benefício. Existem proteções legais para prevenir a discriminação genética, incluindo a Lei de Não Discriminação de Informações Genéticas de 2008 e a norma de privacidade da Lei de Responsabilidade de Informações sobre Saúde de 1996.

Identificando alterações genéticas no cancro

Testes de laboratório chamados testes de sequenciamento de ADN podem “ler” o ADN. Ao comparar a sequência de ADN nas células cancerígenas com a das células normais, como o sangue ou a saliva, os cientistas podem identificar as alterações genéticas nas células cancerosas que podem estar impulsionando o crescimento do cancro de um indivíduo. Esta informação pode ajudar os médicos a determinar quais as terapias que podem funcionar melhor contra um tumor específico.

O sequenciamento do ADN do tumor também pode revelar a presença de mutações hereditárias. De fato, em alguns casos, o teste genético de tumores mostrou que o cancro de um paciente pode estar associado a uma síndrome de cancro hereditário que a família não conhecia.

Assim como no teste de mutações específicas em síndromes de cancro hereditário, o sequenciamento clínico do ADN tem implicações que os pacientes devem levar em consideração. Por exemplo, eles podem aprender acidentalmente sobre a presença de mutações hereditárias que podem causar outras doenças, nelas ou nos seus familiares.